予您的新年禮物:美國專利商標局軟件專利新行規

For English, click here.

2019 年1月4日,美國專利商標局(USPTO)為其專利審查員發布了關於如何評估專利申請的新行規,新行規用以確認專利申請是否有資格獲得35 U.S.C § 101的專利保護。[i] 自2014年美國最高法院在Alice v. CLS Bank[ii] 案中作出判決以來,第101條法規一直都是為軟件相關發明尋求專利保護的人的重大障礙。隨著這一新行規,美國專利商標局在軟件相關發明的專利申請上似乎正趨向於一種更加寬鬆的評估方法。

依據美國專利商標局先前不為抽象概念授權專利的實踐法規,[iii] 許多審查員傾向於嚴格地解析判例法和相關條例,以此來拒絕軟件發明的專利申請資格。由於每個軟件專利申請嚴格的來說至少包含一個有抽象概念的聲明,審查員因此可以隨意地拒絕軟件專利的申請。這對於發明家和申請人來說都是一個令人頭疼的問題。而新行規提供了令人期待已久的解決方法。它著重強調了以往符合資格的軟件申請的司法判決的重要性,同時淡化了不符合資格申請的先例。

新行規闡明和定義了什麼是構成不符合申請資格的抽象概念。抽象概念分為(1)數學概念,(2)組織人類活動的某些方法,以及(3)思維過程。如果申請的聲明不包含上述三項元素中的任何一項,審查員才會依靠程序繼續審查,判定該申請是否具有可專利性的資格。[iv]

如果申請聲明中包含了上述三項類別中的任何一項,新行規則要求審查員對其進一步分析,以確定該項申請的整體是否不具備專利資格。即使該申請的聲明指向某抽象概念,但申請“整體具有實用性”,該申請則具備專利化的可能性。例如,某項申請的聲明使用了某數學公式來提升計算機或其他技術的某種功能,則該項申請的整體並不指向抽象概念,因此它具有獲得專利保護的資格。然而,即使些許申請中的聲明指向抽象概念,聲明也要被再次分析,以確定其“多於”抽象概念的那一部分是否新穎和獨特。如果是,該聲明則具有獲得專利保護的資格。

美國專利商標局新行規的製定顯然是鼓勵審查員尋找符合資格的專利和聲明。同時,它也為軟件發明專利保護問題帶來了期待已久的改善。然而,審查員適應新行規的速率還有待考察。第101條法規很大程度上仍會持續對軟件專利的獲取造成障礙,但專利申請人和律師現在擁有了克服這一障礙的寶貴工具。

[i] 2019年修訂專利問題資格行規,84 Fed Reg. 50(2019年1月7日),請訪問 https://www.govinfo.gov/content/pkg/FR-2019-01-07/pdf/2018-28282.pdf

[ii] Alice Corp. Pty. Ltd. v. CLS Bank Int’l, 573 U.S. 208 (2014).

[iii] 專利審查程序手冊(MPEP)的受影響部分包括§§2103, 2104, 2105, 2106和2106.03 – 2106.07(c)(2106.04(II)除外,現已被取代))。

[iv] 該文章重點介紹經常與軟件類申請有關的抽象概念。應該指出的是,美國專利商標局行規的適用性更加廣泛。它指示了審查員在評估其他不合格的申請時要採用類似的分析機制,例如自然法則和自然現象。

Related Posts